Virus: Asesinos invisibles que atacan a la humanidad

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Santo Domingo. La rápida propagación de información acerca de la muerte de decenas de personas infectadas de coronavirus en la ciudad china de Wuhan ha originado una difusión de noticias en Internet tanto falsas como verdaderas ocasionando que el Ministerio de Salud Pública de China y la Organización Mundial de la Salud (OMS) hayan dado toda la información pertinente sobre el tema.

El pasado 31 de diciembre las autoridades chinas notificaron de 27 casos de neumonía de origen desconocido, siete de ellos graves. Sin identificarse al paciente cero (0), los afectados tienen en común un mercado de la ciudad de Wuhan, una ciudad con 11 millones de habitantes.

A penas una semana después, el día 7 de enero las autoridades de salud chinas habían identificado la causa de la dolencia como un nuevo coronavirus, y que este podría transmitirse de persona a persona.

El nuevo coronavirus, llamado Covid-19 (nombre oficial dado por la OMS) surgido en la citada ciudad (hoy en cuarentena total) ha provocado una de las mayores crisis sanitarias de los últimos años. Hasta el día 13 de febrero el total de personas infectadas era de 63.851, de las cuales 55.748 se encuentran en tratamiento y 1.380 han muerto a consecuencia del virus.

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A lo largo de toda la vida las personas escuchamos hablar de los virus, asociados a cualquier enfermedad o resfriado común, aunque en honor a la verdad, a menos que se sea médico, enfermera o se esté ligado al ámbito de la salud, poco sabemos en realidad qué son los virus.

¿Qué son los virus?

Según la definición en biología básica, un virus es un agente infeccioso microscópico acelular que solo puede multiplicarse dentro de las células de otros organismos. Estos infectan a todo tipo de forma de vida, desde animales, hongos, plantas, hasta bacterias y arqueas (microorganismos unicelulares).

No se sabe cómo, ni cuándo aparecen en el planeta, o si realmente tienen vida, dado lo simples que son, pero, aunque parezca extraño también pueden infectar a otros virus, en este caso reciben el nombre de virófagos.

Hay virus en casi todos los ecosistemas existentes en el planeta, y son la forma biológica más abundante sobre la tierra, ya que se conocen más de 5 mil especies desde su descubrimiento en el año 1899.

La peste negra y la gripe española mataron más de 200 millones de personas en todo el planeta.

Los virus tienen la particularidad de que no pueden sobrevivir por cuenta propia. Por esta razón ellos existen para buscar una célula que los sintetice. Inyectar su composición de ADN (ácido desoxirribonucleico) o ARN (ácido ribonucleico) al interior de una célula huésped y forzarla a sintetizar nuevas copias de él, en lugar de las proteínas que ella construye.

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Tipos de virus

Cuando se clasifican por el material genético que los componen, hay dos grandes grupos, los virus ADN y los ARN. Los ADN son los que tienen en su interior una molécula de ácido desoxirribonucleico, ya sea de cadena simple o doble.

Y los virus ARN que tienen ácido ribonucleico y pueden replicarse directamente en el citoplasma celular, sin necesidad de alcanzar el núcleo de la célula invadida.

¿Cómo se transmiten?

El modo de transmisión de los virus dependerá mucho del tipo de virus que se posee.

Si se toman como ejemplo en general, los coronavirus humanos se transmiten de una persona infectada a otras a través del aire al toser y estornudar, al tener contacto personal cercano, como tocar o estrechar la mano.

También al tocar un objeto o superficie con el virus para luego tocarse la boca, la nariz o los ojos antes de lavarse las manos, y menos común puede transmitirse a través de las heces.

Los virus se transmiten con mayor rapidez gracias a las fómites, que son los objetos inertes que pueden contaminarse con estiércol, sangre, orina, saliva o fluidos fetales. De no limpiarlos y desinfectarlos entre usos, al entrar en contacto con el siguiente animal o con una persona, estos objetos podrían contagiarlos de alguna enfermedad.

Origen

Los virus son organismos muy primitivos, con una gran capacidad de mutación que les ayuda adaptarse y transformarse constantemente. No hay registros fósiles de cuándo aparecieron por vez primera, pero las especies de virus conocidas datan de apenas algunos 90 años.

Muchas teorías afirman que los virus habrían evolucionado de fragmentos de ADN de vida libre (plásmidos), sin embargo otras teorías suponen pensar que son bacterias u otros organismos celulares que involucionaron, ya que la estructura de cualquier virus es mucho más simple que la de cualquier célula.

Virus mortíferos

Por cientos de años la humanidad tuvo que luchar contra un enemigo que era invisible a sus ojos y del que no sabía de su existencia. Este enemigo son los virus, que en muchas ocasiones han sido más mortales que las guerras y las hambrunas.

Un apunte

Covid-19
La significación de este código se debe a “co” por “corona”, “vi” por “virus” y “d” por “disease” (enfermedad, en inglés), mientras que el 19 se refiere al año en que surgió este nuevo brote.